小行星采矿:新一代价值数万亿美元的产业

据商业内幕(Business Insider)网报导,2015年,美国《太空发射商业竞争法》获得通过,赋予商务企业去小行星上采矿的权利。在过去十年里,太空行业意识到,小行星上的资源在不远的未来就可以成为利润丰厚的新一代行业。

科研和经济数据库Asterank收录了60多万颗小行星的数据,其中大约1,000颗拥有价值数万亿美元的矿藏。金属小行星上最常见的资源是铁和镍,可是也有不少像铂金、黄金和钴这类贵重金属。

此外结晶状态的水资源也很有用,当然不是要运回地球,对于将来人类在月球、火星建立的太空基地很有用,可用于合成燃料、或支持人类生活的环境。

2012年加州理工学院进行了一项可行性调查,估计一次采矿成本大约在25亿美元左右,如此高的成本是目前这些公司发展的最大障碍——难以说服足够的投资者。

分两步的采矿过程

现在多数研究人员和企业认同的做法是分两步进行采矿。发射第一艘太空船抵达小行星想办法“稳住”它,即阻止它的自旋,初步考虑使用激光或推进器。

稳住以后,还需要一个推力把它送入一个绕着地球稳定运转的轨道。之后才能发送第二艘太空船上去开采矿藏,最后把矿物送回地面加工。

起步中的初创公司

新生代太空采矿公司Asteroid Mining Corporation目标在2035年,从一颗距离地球不远的小行星1986 DA上开采20吨铂金。这个项目分为两个阶段进行,第一阶段将于2027年发射飞船登陆这颗小行星,先确定铂金矿资源丰富的具体地点,为下一阶段开采作业探路。公司估计,第一阶段将耗资3亿美元。

2035年,公司将启动第二阶段开采作业,发射另一艘飞船去进行实际的采矿作业,目标采集到20吨的铂金。公司称,这相当于世界铂金年产量的10%。

另一家初创公司Planetary Resources,在短短四年里,筹集了5,000万美元资金。但是这仍然不够,2018年该公司被ConsenSys收购。由于资金不足,该公司的小行星采矿计划只能暂时搁置。

总的来说,这个行业现在还处于起步阶段,等人类真的在月球和火星上建立了基地,这个行业很可能就是不可或缺的一个环节。从另一方面来说,虽然现在这成本很高,随着将来的发展,成本必然在不断下降。所以,看来这事还得赶早不赶晚。

 

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